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Enlatadoras para pequeñas fábricas de cervezas

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La cerveza enlatada durante las ultimas décadas siempre fue considerada de menor calidad que las embotelladas, pero en los últimos 3 a 5 años esta apreciación ha dado un vuelco muy grande y muchas de las cervezas con un marcado perfil de aromas y sabores, no solo se enlatan para vender directamente al consumidor sino también para enviarlas a competir en campeonatos de alto calibre, especialmente las cervezas de estilo IPA que se caracterizan por un nivel de aromas y sabores frescos a lúpulo muy marcados.

Recuerdo la primera caja de latas que adquirí hace ya muchos años en un kiosco una vez terminado el Gran Premio de Formula 1 en el circuito del Jarama en Madrid. Eran latas de Cervezas El Aguila Imperial de tres piezas (cilindro y tapas superior e inferior) y tras consumir un par de ellas quedaron en el olvido en el fondo del armario. Cuando unos meses después volví a probarlas su nivel de calidad se había deteriorado extremadamente. En aquel entonces las latas eran de chapa y la acidez de la cerveza hacia que el metal reaccionase y se produjesen subproductos que anulaban totalmente los sabores. Hoy en día las latas se construyen con dos piezas de aluminio, un cubo prensado y una tapa, ambos recubiertos por una capa de polímero que es neutro y no reacciona con la cerveza. Las técnicas de llenado también han evolucionado bastante durante las ultimas décadas y esto ha permitido poder llenar las latas evitando el contacto de la cerveza con el aire y la posible oxigenación de esta, con el consiguiente deterioro de la calidad de los aromas y sabores.

Las llenadoras de botellas han evolucionado, pasando de tener caños largos que llegaban hasta el fondo de la botella sin utilizar ningún tipo de barrido de CO2 para eliminar el aire, a doble succión en vacío con caños cortos. La efectividad no esta realmente en el método sino en la precisión e instrumentación de cada una de las técnicas. Esta demostrado que las maquinas antiguas tienen unos niveles de oxigenación muy bajos sin tener dobles pre evacuaciones siempre que se hayan puesto a punto debidamente y se utilicen piezas y accesorios de ultima generación.

En las llenadoras de latas tradicionales no se ha usado la doble pre evacuación en vacío porque tecnológicamente es un reto muy grande. Si se hace el vacío en una lata esta implosiona mientras las botellas son resistentes. La construcción de equipos de llenado de latas con cámaras individuales de presión para la creación del vacío no es sencilla y requiere un nivel alto de ingeniería e inversión. Aun así ha sido posible construir enlatadoras con unos niveles de oxigeno disuelto durante el llenado muy bajos a base de ajustar al limite los parámetros de llenado y la precisión micrométrica de las piezas. Hace casi 15 años que una micro cervecería norteamericana aposto por el formato lata para distribuir sus cervezas. Durante muchos años nadie les presto atención pero sus ventas aumentaban constantemente y ningún consumidor se quejo de cambios en la calidad del producto. Estos aumentos de las ventas fueron los que atrajeron a otras fabricas pero el miedo al “que dirán los demás” hizo que fueran pocas las que se arriesgaran a invertir.

Cuando una fabrica con un perfil mas conocido decidió aventurarse en este sector, el empresario y emprendedor Jim Koch, dueño de la fabrica artesana mas grande de los EEUU, Boston Brewing Company y la marca Samuel Adams, dijo que la cerveza enlatada era de peor calidad y que el nunca iba a enlatar (ahora si que lo hace). La respuesta de la fabrica aludida fue también original: “estas palabras no las ha dicho Jim Koch sino un extraterrestre que ha sido clonado como el”. Poco a poco mas fabricas de cervezas se fueron introduciendo en el sector de las latas porque un par de fabricas de ingeniería estaban empezando a ofrecer equipos pequeños en su mayoría manuales y semiautomáticos, por lo tanto semimanuales, a precios asequibles. El campanazo final fue cuando la IPA imperial en lata de 500 cc Heady Topper de The Alchemist fue declarada la mejor cerveza del año por uno de los webs de catas mas reconocidos.

Los que tomaban las decisiones en las fabricas sin enlatadoras y los que siempre habían denostado la cerveza en lata se empezaron a preguntar como podía ser esto posible. Mientras tanto los que enlataban seguían aumentado sus ventas con dígitos superiores a los que embotellaban. Ahora bien, estas enlatadoras manuales y semimanuales no eran tan simples de operar como las embotelladoras, no solo el llenado requería mas precisión sino que el cosido (cerrado) de la tapa tenia que ser micrométrico.

Las chapas sobre las botellas de vidrio se ponen con una simple presión y a gran velocidad, el cosido de una tapa de lata es un proceso que conlleva varias etapas que van solapando el labio de la tapa poco a poco y presionándolo contra el cuerpo cilíndrico. También se hace a bastante velocidad pero es un proceso micro métrico que no puede fallar ni admite margen de error. Las latas sin tapa son cubos cilíndricos de aluminio muy sensibles que se alabean fácilmente en las cintas de transporte en su camino a la llenadora. Si estos cubos están micro métricamente dañados sin que a simple vista se pueda apreciar, la tapa no podrá coserse bien. Si esta no se cose bien tanto la lata como la cerveza en el interior habrá que desecharla.

En el festival de la cerveza de Barcelona del año 2015 una micro cervecería inglesa con tan solo 2 años de antigüedad que embarrilaba y enlataba pero no embotellaba, dio una conferencia sobre como habían instalado su enlatadora, los problemas que habían tenido y como los habían solucionado. Aun siendo el año 2015 tan solo había unas 20 personas atendiendo la presentación; en todo momento remarcaban que no era tan fácil enlatar como parecía y que las enlatadoras simples necesitan ciertos accesorios para facilitar el trabajo y la eficiencia. Enlatar manualmente es un trabajo intensivo que a la larga pasa factura.

En el año 2010 en la Brew Expo en Chicago varias fabricas de cerveza presentaron sus latas y la mayoría de ellas contenían cervezas bastante lupuladas. En el 2014 en la misma exposición en Denver presentaron varias empresas de ingeniería equipos de llenado de latas. Curiosamente los equipos de llenado pequeños de procedencia americana se basan en el método de llenado en bloque, es decir 4, 6, 8 o mas latas se llenan a la vez. Por un lado simplifica el diseño del equipo y por otro lado parece que la rapidez de llenado es mayor, pero tiene un inconveniente, mientras las latas se llenan a la vez, luego no se cierran (o cosen) a la vez, ya que aquí van de una en una, con lo que el tiempo de exposición al aire de cada lata es diferente y los niveles de oxidación también porque la espuma de la cerveza que la protege del aire colapsa a niveles diferentes.

Con este formato es difícil conseguir una calidad homogénea. Algunos de estos equipos recuerdan a las construcciones con piezas de mecano que tantas personas han utilizado en su juventud. Es importante tener en cuenta que las ofertas de enlatadoras no suelen incluir todos los extras; estos son imprescindibles a la hora de enlatar un producto de calidad que ha de tener un contacto con el aire lo mas mínimo posible.

En España muchas fabricas pequeñas habían considerado enlatar pero al no haber precedentes con equipos pequeños el riesgo de entrar en un sector virgen y totalmente desconocido era muy grande. Conociendo el mercado asiático de ingeniería me propuse buscar una maquina de enlatar rotativa que se pudiera importar en España. Las maquinas rotativas exponen cada lata a los mismos tiempos de llenado y cerrado (cosido) con lo que la homogeneidad es total. La mentalidad china con respecto a los bienes de consumo que se fabrican es muy diferente a la europea. Allí los bienes son de alta tecnología y de lujo o de una calidad muy baja.

El consumidor chino sabe que si paga poco por un producto no puede demandar calidad, incluso ni tan siquiera que funcione debidamente. Si quiere algo de alta calidad ha de pagar su precio. En occidente pensamos que aunque el precio de algún bien sea barato, al menos ha de cumplir su función y debe de tener una garantía.

A nivel de marketing y ventas el sistema también funciona diferente. Lo que aparece en los catálagos, tanto las fotos como las características de los bienes a la venta no representan la realidad, hasta tal punto que ni tan siquiera las muestras que se puedan enviar coinciden con el producto final que se vaya a recibir. Estos comportamientos, la percepción de la realidad a través de un prisma diferente y la relación directa personal entre empresarios son motivos por los que tantos empresarios occidentales tienen dificultades para triunfar con sus negociaciones en oriente. Contactar una fabrica en china es bastante complicado porque suelen ser un entramado de empresas con conexiones gubernamentales que cambian sus nombres y estructuras continuamente. Hay momentos que es difícil saber con quien se esta negociando porque todos dicen que ellos son los fabricantes directos.

Me fui a China a negociar una maquina pero que se construyera bajo mis propias especificaciones con piezas occidentales y japonesas para todos los componentes eléctricos y de precisión. Siendo una maquina de diseño nuevo casi en su totalidad la probabilidad de que la puesta a punto fuera mas delicada era un factor muy a tener en cuenta; contacte a varias fábricas españolas para ver si estaban interesadas en instalar la maquinaria y las contestaciones fueron varias. Arriaca en Guadalajara fue la que mas interés mostro y por mi parte también era la mas atractiva por el alto nivel de conocimientos de ingeniería de los que disponen. Tras llegar a un acuerdo la maquina se construyo e importo y el ingeniero de Arriaca la instalo y la puso a punto. Esta maquina es un modelo especial y no es ni será nunca igual que las maquinas que intentan vender ahora los chinos e incluso empresas europeas alegando que las suyas son iguales que la de Arriaca. No solo es importantísima la puesta apunto de la maquina sino la calibración perfecta antes de cada uso. Una embotelladora cierra las botellas con chapas de un solo golpe. Es un proceso muy sencillo y de muy poca precisión. Una enlatadora ha de cerrar la tapa con un cosido de muy alta precisión y es necesario que el personal que utilice la maquina sea técnicamente muy cualificado.

Otro tema importante son las latas mismas; las fábricas de latas funcionan con unos volúmenes de producción muy altos. Cada hora producen unas 100 mil latas con un mismo formato y uno o varios colores impresos. Si deseamos comprarles latas a precio asequible hemos de tener en cuenta que habrá que contratar al menos una cantidad cercana a la 100 mil latas. Estas latas habrá que almacenarlas con lo que necesitaremos un almacén apropiado.

Existe la posibilidad de adquirir latas vírgenes de color aluminio pulido a las que luego se les pueden añadir etiquetas. No son tan atractivas y los precios son mayores pero es una posibilidad para iniciarse en este sector aunque a un coste bastante superior. En conclusión, enlatar para una pequeña fabrica es una forma de ampliar su mercado muy atractiva a la vez que una herramienta de marketing muy eficaz, el reto esta en que no es fácil hacerlo competitivamente con un presupuesto bajo y trabajando manualmente o semimanualmente (semiautomático). Las fabricas que elijan introducirse en este sector han de disponer de capital suficiente para comprar una maquina automática con todos los extras (bloque o rotativa) que al menos llene 2.000 latas por hora y que disponga de cintas de transporte que copen con el volumen de latas que vayan saliendo. A esto hay que añadir que necesitaran personal especializado para poner la maquina a punto, calibrarla debidamente y controlar el desgaste de todas las piezas. Al ser los cierres micrométricos es fácil que cualquier holgura cambie el calibrado de la maquina. Los controles de calidad de estas maquinas han de ser mucho mas exhaustivos que los de las llenadoras de botellas. Personalmente creo que lo mas atractivo será ver en el futuro la evolución de los tipos de cervezas que se vayan a enlatar, porque es muy posible que sean las más aromáticas, las de mas sabor y las mas fuertes las que poco a poco se apropien de este mercado mientras las enlatadoras serán cada vez mas sofisticadas, mas pequeñas y mas baratas.

Valor y al toro …

y salud!

Fabrica de equipos: www.cerveceria.info

Marca de cerveza: www.vikingathor.com

Blog: http://maestroscerveceroshispanoparlantes.blogspot.kr/

Curso universitario: http://www.especialistaencerveza.com/cursomicrocerveceria/

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